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L’Homme et l’innovation

L’IA rend les solutions de tri plus intelligentes

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Pieter Abbeel

professeur de génie électrique et cofondateur de Covariant

Le robot est une réponse efficace à la question des tâches répétitives. Ajoutez-y de l’intelligence artificielle et vous obtenez une machine qui apprend d’elle-même et peut remplir les missions les plus physiquement contraignantes. Grâce à la technologie de Covariant, l’entreprise du scientifique belge Pieter Abbeel, bpost fait œuvre de pionnier dans ce domaine.

Pieter Abbeel est professeur de génie électrique et d’informatique à la célèbre Université de Californie à Berkeley. Cette autorité mondiale en matière d’intelligence artificielle (IA) a notamment participé à la start-up OpenAI d’Elon Musk. “Lorsque mes trois partenaires et moi avons fondé Covariant en 2017, nous nous sommes donné pour mission d’intégrer l’IA dans le monde réel. Deux ans et demi plus tard, notre entreprise compte 40 employés et nous avons accompli de grands progrès dans le développement et le déploiement effectif de stations robotiques liées à l’intelligence artificielle.”

Pieter Abbeel, qui vit juste en dehors de la Silicon Valley, accueille régulièrement des chefs d’entreprise qu’il informe de l’état des recherches et de l’avenir de l’IA. C’est à l’occasion de l’une de ces visites de travail qu’il a rencontré le CEO de bpost. Lequel l’a mis en contact avec Marc Sorgeloos, Manager Automation & New Equipment chez bpost. Ensemble, ils ont étudié les possibilités de solutions IA chez bpost.

“Nos activités sont structurées verticalement”, indique Marc Sorgeloos. “Nous faisons des colis dont nous assurons l’enlèvement, le tri, la distribution et la livraison au client. Et ce, sur un marché mature caractérisé par un niveau de vie élevé. Le contexte idéal pour l’automatisation! Problème: les machines de tri classiques sont trop limitées. C’est pourquoi nous voulions collaborer avec un spécialiste de la technologie robotique assistée par intelligence artificielle dans le secteur logistique.”

“Nous construisons le cerveau Covariant, une IA universelle qui permet aux robots de voir, de raisonner et de répondre au monde qui les entoure”, précise Pieter Abbeel. “Notre logiciel prend en charge de nombreux types de stations de robot et gère un large éventail de tâches, parmi lesquelles le traitement des colis de toutes sortes et de toutes tailles qui arrivent chez bpost.”

Quatre défis

bpost a installé une “preuve de concept” dotée d’un bras robotisé dans son centre de tri d’Anvers. “Nous avions défini quatre défis”, éclaire Marc Sorgeloos. “Le premier consistait à enlever les colis dans nos conteneurs et à les placer à l’entrée de la machine de tri, comme le ferait un collaborateur. En d’autres termes, il ne s’agissait pas uniquement de saisir les colis mais aussi d’exécuter l’action adéquate selon le colis. Ensuite, MARS – multipurpose AI robotics station – devait réussir la même prouesse avec le China rest mail, divers petits colis généralement en provenance de Chine, souvent emballés dans du plastique recyclé et décorés de toutes sortes d’autocollants.”

“Propulsés par l’IA, les robots peuvent apprendre à repérer, trier et déplacer tout type de lettre et de colis.”

Pieter Abbeel professeur de génie électrique et cofondateur de Covariant
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Le défi suivant pour MARS? “ Traiter les envois postaux, et notamment les magazines non emballés, que le robot devait reconnaître afin de ne pas les déchirer. Ce défi a une nouvelle fois été relevé avec brio, sans nécessiter la moindre modification à la configuration du centre de tri. Il a suffi que Covariant enseigne les différents types d’envois à la technologie sous-jacente.”

Le dernier défi concernait de petits colis tels que des chemises dans des emballages plastiques, des flacons de pilules et des boîtes à pharmacie. “La technologie de Covariant a bien fonctionné sur chaque article, quelles que soient sa taille et sa forme”, apprécie Marc Sorgeloos. “Nous avons été tellement impressionnés que notre filiale Active Ants a presque immédiatement passé commande (lire l’encadré)!”

Pourquoi ce défi était-il si gigantesque? “Les environnements de travail réels, comme ceux de bpost, représentent un vrai challenge pour les robots car ceux-ci doivent faire face à un nombre illimité de scénarios. bpost reçoit des millions de colis chaque jour et aucun n’est exactement identique à un autre. Il est impossible de programmer un robot pour gérer cette immense variété de lettres et de colis: vous avez besoin de l’IA pour cela. Propulsé par l’intelligence artificielle, un robot peut déterminer par lui-même ce qu’il convient de faire avec chaque objet. Grâce à cette collaboration avec bpost, nous avons pu mettre en pratique les recherches les plus avancées en matière d’IA.”

Approche prudente

Marc Sorgeloos acquiesce: “Covariant fournit des technologies avancées qui nous permettent d’épargner les tâches les plus lourdes à notre personnel.” Collaborateurs et syndicats ont d’ailleurs assisté à la démonstration. “Nous ne leur avons rien caché: avec cette technologie combinée à un robot adapté, il est possible de commencer à automatiser les tâches manuelles les plus lourdes et d’éviter ainsi les problèmes de dos et d’épaule. À terme, nous pourrons compenser le manque croissant de main-d’œuvre sur un marché des colis en forte croissance. Nous étudions par ailleurs les possibilités de la technologie IA visuelle, qui contrôle les flux de colis afin de prévenir et corriger les éventuelles erreurs durant le processus. Grâce à cette technologie, vous pouvez suivre en continu des machines et processus complexes et apporter les corrections nécessaires.”

“Avec cette technologie, il est possible d’automatiser les tâches manuelles les plus lourdes et d’éviter ainsi les problèmes de dos et d’épaule.”

Marc Sorgeloos Manager Automation & New Equipment chez bpost
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Pieter Abbeel vante en retour l’approche prudente de bpost. “On peut comparer cela aux voitures autonomes: les envoyer directement sur l’autoroute n’aurait aucun sens. Il faut avancer étape par étape.”

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